Lago turquesa del volcán kawah Ijen

El Volcán Kawah Ijen (o Volcán Ijen) se encuentra en la cumbre del Gunung Merapi (literalmente «montaña de fuego») al sur de la Isla de Java. En su cúspide se abre un cráter con un lago color turquesa. Sus ácidas aguas están compuestas de ácido sulfúrico y ácido clorhídrico, coloquialmente llamado azufre, el elemento que le otorga ese peculiar color.

Las caras del Volcán Ijen

Si has llegado de noche y hace buen tiempo, en la orilla del lago verás unas espectaculares llamaradas azules y una columna de humo. Es el azufre en combustión. El azufre no se contenta con un solo color. Del interior de una cueva presente en la caldera el azufre surge en estado líquido con un color rojo intenso. Al entrar en contacto con la atmósfera y enfriarse gradualmente pasa al amarillo.

Cuando estés observando el amanecer desde la cima del volcán piensa que bajo tus pies, en las capas de suelo invisibles a tus ojos, corre azufre a más de 600ºC. Para que comprendas la magnitud, cuando emerge de su interior envuelto en llamas «apenas» alcanza los 360ºC. El lago ya tiene una temperatura más soportable, unos 40ºC, aunque un baño de ácido corrosivo no suena tentador.

El paisaje es maravilloso. Durante el ascenso nocturno hasta la cúspide hay un cielo estrellado de cuento. Una vez en la caldera, quedas boquiabierto por el fuego azul. Después del amanecer el pico de la caldera y su lago turquesa se aíslan del resto del mundo con un mar de nubes.

Pero no todo lo que brilla es oro.

Este mismo azufre es el que atrae a locales de la zona para trabajar en las minas, sin maquinaria alguna más que lo básico: sus propias manos y una pica. Todos los días, y sin ningún tipo de protección ni mascarilla, los mineros suben los 2.386 metros de altura, extraen azufre aspirando todo el gas altamente irritante y bajan con un peso mucho mayor al que una espalda normal soportaría (aprox. unos 80 kg) en sus cestas de bambú.

El uso de máscaras anti-gas debería ser obligatorio, lamentablemente este tipo de cosas no están debidamente reguladas. Al parecer, solo los turistas llevan máscara para ser protegidos de los gases tóxicos.

 «Los mi­­neros empiezan a trabajar a las tres de la mañana, arrancan bloques de azufre en las orillas del lago, dentro del cráter, y los transportan hasta la cima. Desde allí se dirigen a la oficina de la empresa PT Candi Ngrimbi, que explota la mina desde 1967 y que les paga unos cinco céntimos de euro por cada kilo de azufre» relató el fotógrafo francés Olivier Grunewald para National Geographic en el 2016. En la moneda local se traduce a unas 50.000 – 75.000 Rp por día (3-5€)

Además de la rápida degradación de su salud, las llamaradas de hasta cinco metros de altura por frecuentes explosiones se han cobrado la vida de al menos 70 mineros en los últimos 40 años.

¿Es correcto entonces visitar el volcán?

Aunque en teoría la visita está «regulada», al final todo parece ser una pantalla de humo para llenar los bolsillos de unos pocos. Cada detalle se aprovecha para sacar dinero: precio de entrada, precio de mascarilla aparte (que nadie te exige usar), precio por sacarle foto a los mineros, precio por contratar un guía aparte (que usualmente no hace nada, solo te acompaña), precio por si sos vago y querés que te suban en carretilla los mineros, precio por venderte souvenirs tallados en piedra de azufre.

No nos molesta, es turismo como cualquiera. Lo que es molesto es que ese dinero no parezca redundar en mejora de nadie, ni de los mineros ni de los visitantes.

Para los visitantes (que son los que menos pierden) no hay seguridad alguna. Podes ir por tu cuenta, sin guía, sin máscara, omitir los carteles que dicen que no bajes al cráter ni te metas a la cueva. A nadie le va a importar, nadie te va a decir nada. Si después morís intoxicado, incinerado por las llamas, corroído por las aguas del lago o simplemente te caes para abajo, tema tuyo.

Para los mineros (que son los que más pierden) aunque es cierto que «incrementa» su pequeño ingreso con los turistas no se ve que se les mejoren las condiciones de trabajo. Siguen extrayendo el mineral en pésimas condiciones y, conforme pasa el tiempo, cada vez con más visitantes estorbando el paso.

Da que pensar. El volcán es hermoso, pero si quieres visitarlo trata de no molestar a los mineros en su trabajo ni bajar a las zonas prohibidas. Hecha la catarsis, pasamos a los datos prácticos.

Fuego azul o blue fire en el volcan ijen, indonesia
Fuego azul saliendo de la cueva donde se extrae el azufre.

Cómo llegar al Volcán Ijen

Aunque existe un pueblo en la base del volcán con un camping llamado Campgrounds Paltuding (desconocemos los precios y las condiciones) lo más común es que la gente venga desde la ciudad de Banyuwangi. Esta ciudad  se encuentra sobre la costa este de Java, con el volcán al oeste y el estrecho de Bali al este, y presenta muchas opciones de alojamiento.

Que sepamos no existe bus público para llevarte al volcán y es necesario reservar transporte privado, ya sea individual o compartido en shuttle bus (microbuses). A nosotros nos costó 300.000 Rp que nos llevaran en coche privado (no conocíamos a nadie más para compartir un shuttle) y el precio incluyó las mascarillas. Si contás con libreta de conducir internacional también se puede alquilar moto (en Indonesia es muy barato) e ir por cuenta propia.

Desde Banyuwangi es aproximadamente una hora de viaje (32 km). No hay luces en el camino, asegurate que las de tu moto andan bien y no dejes de llevar linterna propia. Una vez llegas al campamento base terminan las carreteras, todos los vehículos aparcan y desde allí comienza el ascenso a pie.

Desde el campamento base son 3.5 kilómetros (1 hora aproximadamente) hasta el filo de la caldera y 200 metros de escarpada pendiente para descender hasta la ribera del lago. No te recomendamos hacer el descenso por tu seguridad y la de los mineros (de hecho está prohibido) pero verás que muchos lo hacen para tratar de ver más de cerca el Blue Fire.

El ascenso es relativamente sencillo y no tiene pérdida. Claro que es cuesta arriba, así que según tu aptitud física alcanzar la cima puede llevarte entre 45 minutos u hora y media. No se requiere de guía.

Volcán Ijen en Indonesia. Al amanecer entre nubes.
Después del amanecer, los picos sobresalen del colchón de nubes.

Precio por subir al Volcán Ijen

Precio de entrada

  • Fines de semana: 150.000 Rp
  • Entresemana: 100.000 Rp

Alquiler de máscara anti-gas: Entre 35.000 y 50.000 Rp.

Recomendaciones

  • Para ver el Blue Fire es necesario empezar el recorrido desde la base del volcán a las 2:00 a.m. para que al llegar arriba todavía sea noche cerrada. Para solo ver el amanecer puedes empezar 3:00 a.m. Llegarás al comienzo del alba.
  • De noche está oscuro como boca de lobo. Nadie te provee de linterna, así que no te olvides de llevar la tuya propia. Nosotros llevamos ésta linterna frontal con carga usb.
  • Si no te interesa el amanecer ni las llamas azules, visitarlo durante el día también es posible y además tiene la gran ventaja de que casi no hay gente.
  • Alquila máscara para los gases, cuando estés en el cráter lo vas a agradecer.
  • Lleva abrigo liviano, tanto para la noche como para el día. Aunque en Indonesia hace calor, arriba del volcán está bastante fresco debido a la altitud.
  • De poder elegir visita el volcán en temporada seca. En temporada de lluvias el mal tiempo provoca un exceso de vapores y humos dificultando las vistas y la humedad disminuye las posibilidades de ver el fuego azul.

Esperamos que te sean útiles estos datos y recordá despejar el camino de los mineros, tratando siempre de darles el paso y molestando lo menos posible en su tarea.

En la cúspide del volcán Ijen, Indonesia
En la cúspide del volcán Ijen.

¿Qué pensas de la situación de los mineros? ¿Crees que los turistas deberían dejar de ir? ¿O que es responsabilidad exclusiva del gobierno brindarles una situación más digna? Contanos tu opinión.

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